當華克(Kemba Walker)的15號球衣揭幕在康乃狄克大學的體育館-Gampel Pavilion牆上,這是康大第14件退休球衣,最與眾不同的是,他的15號球衣是康大史上第一個還沒離校就被退休的背號,華克在受訪時緩緩說道:「這就像是美夢成真了。」美夢成真,沒有比這句話更適合形容今年的康乃狄克。

 

對今年的康乃狄克來說,今年冠軍的意義不僅是隊史第三冠,或是三年內第二度打進最後四強這麼簡單,從前年開始場外招生弊案的影響從未停歇,加上去年本來被預測高居全美前15,後來卻連三月瘋都沒得打的衰尾成績,今年開季前的康大用不被看好來形容還略嫌過獎一些。 


今年的UConn還剩下什麼?或許有人會說華克,但去年的華克打的並不算特別出色,除了他以外的4個高年級球員,其中兩個是沒有獎學金的自費生,另外兩人去年平均加起來打不到十分鐘。球隊中有7個大一新生,去年被寄予厚望拉上先發磨練的澳洲籍蘇丹長人馬約克(Ater Majok)也在開季前無預警離隊前往土耳其職籃淘金,整個球隊除了華克以外的戰力只有二年級中前鋒歐瑞亞齊(Alex Oriakhi)一人。不論從陣容星度還是球員經驗,康大看起就像是一支家道中落的豪門世族。開季的康大完全不被看好,在季前的大東區教練排名只有分區第九,能擠進三月瘋嗎? 有機會,但希望渺茫。

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今年對於已經入選名人堂的教練卡洪(Jim Calhoun)來說也是一樣,前年在麥爾斯(Nate Miles)的招生事件讓學校受到嚴重處分,原有的教練團幾乎解散,他本人被NCAA禁賽三場(於明年執行),獎學金名額也縮減,加上卡洪已年屆古稀,他會不會就此退休歸去的傳聞一直從未停歇,康大的賽季就在動盪與不安的傳聞中展開。

 

但開季華克就站了出來拒絕向各界評論認輸,康大在毛伊島邀請賽中靠著華克的狂飆連宰肯塔基和密西根州大兩強,華克衝上當時的全美得分王,他說:「去年我們在NIT(國家邀請賽)輸給維吉尼亞理工之後,教練把球隊的未來交給我,他要我繼續帶領球隊向前,從那一刻,我感覺到了我的責任。」

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戰績開出紅盤的康大跌破眼鏡衝進全美前十強,但緊接而來碰上大東區對手學校卻又顯的經驗不足,季中康大吞下九敗,例行賽只拿下大東區第九,和季前其他同區教練在季前預測的一樣。很多人認為康大的神奇之旅應該差不多結束了,每年總是會有幾支開季衝很快但後繼無力的球隊。

但大東區錦標賽開始之後,康大卻彷彿脫胎換骨,因為戰績不佳,必須比其他學校多兩場比賽的康大創下連五天五戰五勝的不可思議紀錄,紐約土生土長的華克回到錦標賽主場館麥迪遜花園廣場有如神威附體,四場比賽連續擊敗喬治城,匹茲堡,雪城,路易維爾四支高居全美25強的學校拿下大東區冠軍,康大氣勢一舉衝到頂點,華克則以五戰190分的全美紀錄成績奪得錦標賽最佳球員。華克幾乎等同於紐約下一個傳奇的代名詞。

 

康大的氣勢並未因為大東區比賽告一段落而停止,因為大東錦標賽的精采表現,康大獲選為三月瘋的分區第三種子,但這時候明顯可以發

 

現這支隊伍和開季時的不同,除了華克和歐瑞亞齊,大一的蘭派(Jeremy Lamb),奈皮爾(Shabazz Napier),能分擔得分和控球重任,甚至是過去幾年派不上用場的7呎大四中鋒奧匡度(Charles Okwandu)也都能成為防守中樞,華克終於不必繼續一個人獨挑大樑。在菁英八強面對亞利桑那,康大讓亞大的狀元熱門威廉斯(Derrick Williams)投13只中5,並讓他錯失最後一擊。四強戰面對肯塔基,康大封死肯塔基今年後段賴以維生的擋拆攻勢,並徹底打亂後衛奈特(Brandon Knight)的控球節奏,奈特也只有投23中5,進入睽違七年的NCAA冠軍賽。康大這兩戰加起來不過才贏了三分,但他們卻始終沒讓對手威脅到他們一步。

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今年冠軍賽事的組合康乃狄克對上巴特勒頗為特別,康大雖貴為老牌名校,今年卻是不折不扣被人看扁的青年軍,而巴特勒大學雖然連續兩年扮演巨人殺手,但球員的三月瘋經驗卻是全美大學之最,而巴特勒教練史提文斯(Brad Stevens)34歲的年紀竟然只有卡洪的一半,到底哪邊是灰姑娘,哪邊是豪門貴族讓人分不清楚,倒是頗有幾分世代傳承的味道。

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冠軍賽中,巴特勒大學上半場靠著嚴密的盯人防守讓康大只得19分,加上幾個運氣不錯的三分球,巴特勒維持少許領先,康大的球員在進入休息室之後,華克將所有隊員集合在一起,他對著所有球員吼著:「我們拼了一整季,上半場不是我們的打法,不是康乃狄克的球風!!」這是華克一整年都在做的,他在球員練習間不斷叮嚀耳提面命,在士氣低落時帶頭跳出來,不論在場上場下。  


下半場的康大彷彿甦醒了,他們整個下半場只讓巴特勒投進四球,然後打出一波22:6的反攻打垮巴特勒,全場Butler只投進三個兩分球,油漆區內25投1中,全場只有18.8%的命中率,都是接近70年來的錦標賽新低紀錄。

饒是冠軍賽打的不算漂亮,但今年是不折不扣灰姑娘傳奇的康大總算是名正言順加冕,華克今天只有16分,但他仍獲選為四強賽最傑出球員,他知道這支球隊需要的不只是他得了多少分,而是更多球員的信心,他說:「去年我們陣容很漂亮,但是沒有半點化學效應,半點也沒有,今年我不會再讓這種事情發生。」下半場攻下11分的蘭姆是球隊獲勝的大功臣,他說:「從開季開始,當我們球隊只要一出現戰績亂流,媒體總是寫些我們還太菜,曇花一現,只能靠華克之類的東西,華克總是會告訴我們這支球隊缺任何一個都不行。」華克則笑著說:「我只想證明看扁我們的人是錯的。」

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幾乎等於康大男籃代名詞的卡洪,今年是他在康大執教滿1/4個世紀,也讓他名列和伍登(John Wooden)、肯塔基的(Adolph Rupp)、杜克的K教練(Mike Krzyzewski)、以及印大的(Bob Knight)一樣成為歷史上少有NCAA三冠的教練之一。卡洪說華克是40年執教生涯中最特別,最出色的球員,對於來自作育英才無數的名人堂宗師級教練的讚美,當然是非常了不起的評價

冠軍賽後,華克站在頒獎台上,高舉著冠軍獎盃,這一刻的他非常耀眼,不是因為他在錦標賽中得了多少分,而是他感動了隊友,改變了這支球隊,也感動了球迷。

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同文刊載於HoopTaiwan雜誌2011年五月號,請大家多多支持XD。

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