「我們震驚了全世界,但不包含我們自己。」VCU的後衛Brandon Rozell說著。

當蜂鳴器想起的那一瞬間,所有的球員幾乎眼眶泛淚,Shaka Smart帶起印有VCU校徽的棒球帽,Joey Rodriguez和Jamie Skeen站在一起,他們向全世界證明他們的決定沒有錯,這一刻,VCU做到了。Virginia Commonwealth University,VCU RAMS。

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時間回到3/28,西南組的冠軍戰前半小時,校史前兩天第一次晉級Elite 8的VCU休息室,VCU即將面對西南組的頭號種子Kansas,Kansas今年在三月瘋連戰皆捷,在先前的三戰最少贏了14分,而且是四大分區中唯一打進Elite8的頭號種子,Kansas上一輪才剛海扁過另一支和VCU同樣來自Virginia州Richmond City的黑馬Richmond大學,連美國總統歐巴馬都看好Kansas能笑擁今年的NCAA冠軍,但VCU的休息室裡面沒有一個球員緊張害怕,Shaka Smart站在白板前神色凝重,白板上沒有戰術,只寫著幾個單字,就連拍攝花絮的記者也能感覺到開戰前的肅殺。

Smart開口緩緩的說道。

"The opportunity in front of us today is this, 40 minutes, it's about 70 possessions on offense and 70 possessions on defense. Let's make every single one of them count. Today, we go after them, we run on them and we lock them up. Today, we're punching our ticket to the Final Four."

Shaka Smart是VCU的教練,這段簡短的賽前演說清楚而有力(推薦原文,沒有任何翻譯可以翻的更好),就像他過去這兩年凝聚這支差點分崩離析的小學校一般,他是個天生的演說家和領導者,還有,上帝眷顧的贏家。


NCAA March Madness - 27.03.2011 - Southwest Final - (SW11) Virginia Commonwealth Rams vs (SW1) Kansas Jayhawks[19-02-02].JPG

Smart今年只有33歲,在和年齡不相襯的沉穩外表下,很難想像今年只是他他第二年擔任NCAA總教練。4年前,VCU在第一年擔任總教練的Anthony Grant帶領下,靠著後衛Eric Maynor決殺Duke進入暌違21年的第二輪受到全美矚目, Grant三年間總共拿下76勝25敗,是VCU校史上勝率最高的教練,也是當時全美最被看好的新銳教練,VCU儼然是一支全美無人敢忽視的mid major新勢力,但三年結束之後,Grant接受Alabama大學的合約,離開了VCU。

Grant的離開曾讓這支球隊幾乎面臨解體的命運,首當其衝的就是控衛Joey Rodriguez,當時的Rodriguez被認為是Maynor畢業後的下一個領袖,他是Florida的奧蘭多人,也是因為崇拜同樣來自Florida的教練Grant而來到VCU,Rodriguez說:「我當時已經決定要轉走了,可能是去Division2的Rollins College或是Florida Tech,離家比較近。」

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Shaka Smart對VCU來說是空降部隊,他的前一份工作是在Billy Donavan門下擔任助理教練,和VCU完全扯不上關係,但他上任之後,已經打定主意轉學的Rodriguez的父親卻打電話給Smart:「Coach,Joey想回去,可以嗎?」Smart說:「我們當時根本不瞭解對方,連互相信任的基礎都沒有,但我當時只問Joey,你是全心全意打算回來?,他跟我說:『Coach,I will',我就知道一切沒問題了。如果你問我當初Joey沒回來我會不會打到這裡,我會花上幾小時讓你瞭解你一長串的前因後果,然後告訴你,NO!」

Smart來自一個Wisconsin州的Oregon(不是西岸的Oregon州),人口只有七千人的白人小鎮,Shaka的名字來自於19世紀建立祖魯王國的(Zulu Kingdom)非洲人Sahka Zulu,但他黑人父親很小的時候就離開他,Smart從小單親由媽媽帶大,也讓他的膚色從小飽受欺負。Smart高中畢業時創下奧勒岡鎮的458次助攻紀錄,他像其他高中生一樣夢想著進入Division 1的大學,或許哪天有機會進入NBA也說不定。

Smart的爺爺Walter King住在芝加哥,從小就是全家最支持Smart打籃球的人,他每個月會寄籃球雜誌和報導給沒有什麼零用錢的Smart,並且不斷鼓勵他。但等到Smart高中畢業的時候,去了幾次芝加哥的籃球營,他體認到這條路機會渺茫。

Smart的高中成績達到可以進入哈佛,耶魯,布朗大學等長春藤名校的入學標準,他有機會實現小時候在Division1打球的夢想,但他選擇拿著學術獎學金去Kenyon College,一間位在Ohio的三級大學,因為他從小視為父親的Bill Brown在Kenyon College在那邊當教練,而在大學畢業時,曾有人建議他可以在Kenyon College攻讀博士,但當時在Bill Brown在California University of Pennsylvania教球,他在Smart大一的時候就跟他保證過,只要他哪天想當教練,Brown永遠會給他一份職務,於是Smart踏上執教之路。

Smart是個天生的領導者,他的高中教練回憶道:「在我舉辦的籃球營中,所有的小球員在場下休息吃東西,只要看到Smart還在場上繼續練球,所有人就會又默默的回到球場上,Smart就像球員的吹笛人一樣。他是一個聰明,主動,無時無刻都在學習,而且從沒害怕過的傢伙。」

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Smart的好友,現任塞爾提克隊的助理教練Kevin Eastman說:「即使所有人都知道Smart是領導者,但他根本不必告訴你他是Leader,他就是有這種天生的氣質。」

Smart在短短幾年間換過許多學校,他隔年到Dayton大學擔任籃球事務主任,年僅24歲,當時Dayton的教練Oliver Purnell就是在當時的訓練營對Smart留下極為深刻的印象,兩年後,他被Dayton的鄰居Akron大學挖角,這時候的Akron總教練是Keith Dambrot,LeBron James的高中教練,而Smart到Dayton的第一個工作,則是要負責訓練當時已經宣佈參加選秀的LeBron James。之後的幾年間,Smart繼續他的教練生涯,他曾到Clemson,也曾投到Florida在Billy Donavan的門下一年。

「我學藝很雜又不精。」Smart談到他的這幾年到處拜師學藝的過程。

這當然是自謙又半開玩笑的。Keith Dambrot說過:「Smart可能是全世界智商最高的籃球教練,做任何事情都會很成功的那種,偏偏他迷上了教球。」Kevin Eastman說:「我第一眼看到他就覺得這傢伙非常了不起,他只缺一個機會而已。」他們在Smart還在Florida的時候認識,然後隔年Smart就被VCU挖走,he got the chance。當時他還沒滿32歲,但他凝聚了這支球隊。

在兩個星期前公佈的68強現場直播中,VCU的名字出現時引起所有球迷媒體的狂罵,一個分區不強,賽季戰績普通,也沒贏過什麼強隊的小學校竟然能參加三月瘋? 甚至有人直接封VCU為今年最不該進入三月瘋的學校。

但他們很快就被自己的說法打臉。VCU從今年首創的First Four外卡賽打起,先戰USC,第一輪擊敗Georgetown,第二輪擊敗Purdue,Sweet 16擊敗Florida st.,挺進校史第一次的Elite 8。

比賽即將開始,VCU對上Kansas不僅是戰力上和人人不看好劣勢,Rodriguez說:「連我的朋友都不看好我們會贏,一堆人告訴我說他們當然都下Kansas。」

Smart在休息室中央擺了一台電視,從公佈68強的名單開始,一路撥放到對Kansas賽前,Jay Bilas,Hubert Davis 和Greg Anthony等人聲稱Kansas會海扁VCU云云。Smart用意當然不是要告訴球員其他人多看衰他們。


Smart只是要告訴球員已經走到這裡,勇者無懼。 

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VCU的球員說他們從沒有害怕過,就像Purdue教練Matt所說的:「他們絕對有能力擊敗全美任何一個學校,更精確的說,我相信他們是中立場地的王者。」這就是Smart的風格,嚴謹,但球員不會讓感到壓迫,Rodriguez說:「我們沒有誰緊張過,這沒什麼好怕,把它當成一場普通比賽就好了。」

VCU一開賽就告訴Kansas他們是玩真的,Kansas開賽靠著Morris雙胞胎打出6-0的攻勢之後,反被VCU打了一波31:11,在上半場還沒結束就落後了15分。大四後衛Brandon Rozzell.就投進四個三分球攻下12分。但下半場的Kansas靠著全員輪番發揮追到只剩五分。Rodriguez說:「那時候Markieff Morris跑到我和Rozzell旁邊跟我們說:『目前為止你們打的不錯,But now it’s OVER'」兩人沒有理他,接著下一波進攻,Rodriguez馬上投進一個三分球繼續拉開比數。(按:超帥的XD)


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這場比賽出乎意料,Kansas三大後衛Brady Morningstar、Tyrel Reed和Josh Selby三人竟然合計投18只中3,全隊罰球28中15,當下半場還剩下56秒的時候,Rodriguez頂住壓力兩罰全中,比數拉開到9分,Morris兄弟被換下場,坐在板凳席拿著毛巾掩著頭。饒是他們倆人總共貢獻了33分 28籃板,仍抵不過全場永遠在高檔的VCU。

時間終了,VCU成為史上第三支擊敗第一種子晉級Final Four的第11種子,總計目前為止的錦標賽戰績,他們從第一輪的USC,到這一輪的Kansas,他們一共把今年Power Six聯盟中最強的五個都贏過一遍,當他們確定贏球的那一刻,遠在Richmond city的VCU主場收看大螢幕的球迷幾乎High翻,因為當天阿拉摩巨蛋(前馬刺主場)大概只有給VCU一千張左右的學生票。

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Smart脖子上掛著著剛從阿拉摩巨蛋的球場上剪下的籃網,他拉著前鋒Jamie Skeen一起接受訪問。Skeen是VCU的得分王,他大學生涯從Wake Forest開始,大一就有平均7分5籃板,但他仍決定在大二之後轉學,Skeen說:「當然所有人都覺得我發瘋了,我的家人,我的隊友,還有一堆有的沒的人,他們不斷想勸退我,甚至一堆人覺得我離開Wake Forest等魚籃球生涯就結束了,但我在VCU這邊看見了未來,我想證明我沒錯!Thanks Coach。」他沒有錯,Skeen這場比賽力抗Morris雙胞胎,攻下26分10籃板,三分球7投4中,Skeen不僅是VCU得分王,他現在已經被看好是下一個能進入NBA的球員。

 
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一年級的後衛Rob Brandenberg在賽後對記者說:「Final Four是我想都不敢想的事情,當教練把我招近來的時候沒跟我說過它可以把我們帶到Final Four。」

「再一次的,我們又爆出球迷所謂的冷門,沒人看好我們會贏,在阿拉摩巨蛋」Smart說「即使其他人都不看好我們也無所謂,我跟球員們討論過根本沒人在意過我們,或是他們怎麼看衰我們,但我們相信我們會贏,我們也知道我們能贏,這就是我們被選進三月瘋那一刻開始的目的。」

Smart受訪的時候脖子上仍帶著象徵分區冠軍的籃網。First Four to Final Four,這是史無前例的壯舉,難度比起06年的George Mason絲毫不低。第二年執教就打進Final Four打破NCAA紀錄,而Smart 33歲的年紀也追平去年Butler教練Brad Stevens和過去Bob Knight在Indiana的最年輕紀錄。

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「We're not done yet」 Smart補上最後一句,VCU的傳奇之路,還沒結束。


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