美國高中籃壇最近很不平靜,繼上個月打算從高中輟學的Jeremy Tyler之後,被譽為LeBron James之後天份最強的高中球員Renardo Sidney,在今年年初與USC達成口頭加盟協議之後,卻傳出Sidney已經改和家鄉學校Mississippi State簽下LOI(letter of intent,入學意向書)。原本應該是不算太特別的新聞,但在最近被LA Times揭露原來這是場超過三年的長久商業角力結果,ESPN專欄作家Pat Forde甚至以「The Five People You Meet in Recruiting Hell」來形容這場商業惡鬥(改編自Mitch Albom的The Five People You Meet in Heaven)。

Sidney過去一年算是把注意力放在球場上,體重雖然還是超重,但今年比較穩定的維持在260~270磅之間,比起去年動輒超過290磅的痴肥身材, 現在算是控制的還可以,相對於他的驚人天份,平均成績23.4分 11.6籃板 2.2助攻則勉勉強強。Sidney今年美國高中三大明星賽,麥當勞明星賽、喬丹經典賽、NIKE籃球高峰會都沒缺席,後來還拿了喬丹經典賽的MVP,繼去年被爆出大頭症破表之後,至少在今年沒出什麼大包的情況下,表現總結算是差強人意。原本預期Sidney應該可以留在加州好好準備上大學,但沒人料想到一切問題都在Sidney高中即將畢業時才一次爆開.....

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在今年年初的時候,Sidney口頭決定加入USC,如果今年USC的陣容沒有因為選秀大失血,加上可內可外的Sidney,必定相當有看頭。但當時各大網站,包含SLAM、Draftexpress、ESPN等卻都一致看衰他無法通過SAT入學測驗,將和Brandon Jennings一樣前往歐洲,注定與NCAA無緣,據說這也是USC遲遲不與Sidney簽下LOI的主要原因。但幾個月過後,Sidney的家人宣稱Sidney已經得到入學資格,並且修過了16個主要學分,但同一時間,USC卻宣佈放棄Sidney的招生,尤其在USC教練Tim Floyd(帶過公牛、黃蜂那個)的大學執教生涯中,並沒有招收過頂尖高中內線球員,此舉很難不令人聯想究竟背後原因為何?

「我早告誡過他,別想著去歐洲,那裡不是屬於他的地方」這位把Brandon Jennings和Jeremy Tyler帶向歐洲的「高中棄學推手」Sonny Vaccaro說。很多人應該很好奇,Sidney怎麼會跟Vaccaro 扯上關係?

Vaccaro和Sidney家人的接觸相當早,大約在3年多前,當時只有9年級就有6呎9吋高的Sidney就以不可思議的全能天份名聞全美,而一向和「有商業前景」的天才高中生走的很近的Vaccaro自然不會放過這塊肥肉,當時任職於Reebok的過去幾年對Sidney一家資助甚多,在Sidney結束高一賽季之後,Sidney全家在Vaccaro出資超過2萬美元下,從密西西比搬到風光明媚的南加州,並且幫他們全家租了一棟價值超過120萬美金的豪宅,每個月據說光是租金就超過5000美元,忘了什麼嗎?這時候的Sidney還沒有打過一場高中比賽…。而Sidney的繼父Renardo Sidney Sr.,在Vaccaro的牽線之下,也從原本密西西比一所醫院的貨車司機,空降變成Reebok的顧問,足見Vaccaro的「用心良苦」。

高二時,初來到Sidney也在Vaccaro安排下,進入Artesia High School就讀,當時他和James Harden組成全美最有天份的前後場,Artesia High也在Sidney來到的第一年,就拿下競爭激烈的加州州冠軍。高二時Sidney當時所參加的AAU球隊 南加州全明星(Southern California All-Stars),該隊擁有Brandon Jennings、Kevin Love、Daniel Hackett(現USC後衛)等知名球員,當時全美最強的AAU球隊之一,但其球隊教練Pat Barrett卻也是爭議不斷,據說04年成功拉攏一心想脫離NIKE贊助的Love(Love是Oregon州出身,那也是Nike創辦的大本營,但他想打競爭強度較高的Reebok贊助聯賽)加入他的球隊和確保他選擇UCLA,Brett從一位東岸的運動經紀人得到超過25萬美元的報酬。除此之外,這幾年是高中明星推手的Barrett,曾被雪城老教練Jim Boeheim披露他曾想藉著輸送球員在NCAA謀求職位,而過去同樣招生小動作不斷的前UNLV教練「鯊魚」Jerry Tarkanian更是直接嚴厲批評Brett:「他是我一生中看過最x的傢伙」x隨便你填。

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2007年,隨著Vaccaro決定退出球鞋市場,他對於Sidney一家的影響力也慢慢減弱(沒用了就把他踹一邊? ),他們家的事務改由Reebok另一高層Chris Rivers接手,他對於Sidney一家所需的金錢和所作所為更為放任,換言之,少了Vaccaro,Sidney家可以得到更多「自主」的機會,行為也越來越脫序。

在Southern California All-Stars待了一年之後,老Sidney在Reebok主導之下組了另一支AAU球隊LA Dream Team(名字一個比一個還誇張…)自己當教練,想當然Sidney也改投老爸麾下。既然同為Reebok贊助的球隊,為何老Sidney想另起爐灶?而據Brett表示:「他想和Reebok要求更多的薪水」,。球鞋廠為高中生量身打造球隊!!!?簡直把球員捧上天都還不夠形容。

去年暑假Sidney成為這支球隊的主將,但也開始傳聞這對父子大頭症不斷,Sdney甚至表示不想打學校的比賽,只想和他老爸在AAU賽場「盡情發揮」,他們又是Reebok的重點栽培球星,球鞋廠的高層如對他們也睜一隻眼閉一隻眼。這支球隊一年要花多少錢?不清楚,但據說去年賭城的AAU巡迴賽,Sidney的球隊光是「出場費」就超過2萬美金,最後爆肥Sidney去年在賭城被踹的一屁股,評價直直落。

就在2009年年初,Sidney雖然評價遠不如2年前剛來到加州時,但身為今年西岸少數幾位當屆內線好手,自然是西岸學校爭取重點,對他最有興趣的兩個學校,要屬UCLA和USC,兩所來自Pac-10的學校都爭取的頗為積極,一開始UCLA取得競爭優勢,他們先是邀請Sidney觀賞在主場與Washington st的比賽,許多媒體認為他與UCLA已經媚來眼去。但就在Sidney準備前往參觀的前夕,卻傳出UCLA教練團放棄招收Sidney的消息,原因不得而知。於是Sidney改和USC達成口頭加盟協議,雖然USC教練Floyd當時屬意另一位Nike陣營的高順位新秀,可是考慮到Sidney有意要來,USC學校高層也沒有拒絕的理由,但幾個月過後,沒想到Sidney在上星期居然再度因為不能公開的理由,而被USC放棄。

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一個高中天才內線連續被名校拒絕兩次?這在近10年高中籃壇稱的上絕無僅有。「這很不尋常,兩所西岸學校放棄唾手可得的即戰力長人?」曾在90年代初期執教USC的前教練George Raveling對此表示:「這其中一定有不可告人的秘密。」礙於NCAA規定,UCLA和USC不能公開放棄Sidney的原因,但據說這兩所學校對於Sidney一家的財務狀況頗為感冒。

很明顯的,現在Sidney一家是靠Reebok的「供養」度日,除了當時Vaccaro所提供的那棟豪宅,老Sidney至少還有三棟價值不斐的房地產,而LA Dream Team自從創隊開始,也一直有財務交代不清的問題,無怪乎對於一向形象不錯的UCLA不敢收下這位大菩薩,而USC在前兩年才因為OJ Mayo高中時代的金錢問題接受調查,現在更不願觸及NCAA的敏感神經。LA Times報導,Sidney一家每個月光是伙食費就超過7萬美元…..但Reebok表示這一切都是值得且必須的(這是在栽培球員還是神豬?)。有人問過Vaccaro,如果Reebok停止支付Sidney一家所需的生活費,他們是否有能力過得下去? Vaccaro回答很明確:NO!!除此之外,USC和UCLA校方也向媒體表示,老Sidney曾想藉著兒子的關係,向學校謀得一份體育行政工作,難怪其他西岸學校也不敢收下Sidney。他們一家只能把目標轉回剩下對Sidney最有興趣的Mississippi State,據說Mississippi State也是僅剩主動提供獎學金名額的學校….這樣能算光榮返鄉嗎?

對於最近Sidney一家所碰到的問題,主要由律師Donald Jackson發言,他是由Rivers所聘任給Sideny家的專屬顧問,同時對於解決球員招生問題頗有經驗。「一切都是莫須有的指控,根本是酸葡萄心理。我敢保證Sidney一家所得的每分每毫都是合法且合理。」Jackson對於近日的報導發表強烈回應「Vaccaro根本是個沒常識的傢伙,他對於Sidney的近況根本一無所知」但每次他被問到有關Sidney家的財務狀況,卻總是以「not your business」回應。

Jackson近日不斷大力護航Sidney已經取得入學資格,且保證能在明年開季就穿上球衣,但實際狀況卻是連Mississippi State也不敢肯定,Mississippi State的體育主任說:「Sidney加盟對我們和他的家庭都有好處,我們不會天真的認為Sidney簽字之後事情就會結束,我知道有一堆問題等著我們回答,未來幾個星期或幾個月內,一切就會明朗化。」過去幾年Mississippi State不是沒有招過頂尖高中生,但最終不是被搶標就是放鳥,如03年的Travis Outlaw、05年的Monta Ellis,而自從接任總教練之後紀錄一向良好的Mississippi State教練Rick Stansbury,今年除了Sidney,還招到另一名來自蘇丹的7呎中鋒John Reik,此人去年參加過選秀被認為有樂透潛力,去年因身價不如預期而退出,Reik具有7呎8吋半的恐怖翼展,去年雖然曾加盟Cincinnati,但最後沒有上過場,他的入學資格也頗有疑問,為何Stansbury會一次招收了兩位資格有問題的球員?沒有人知道。

就在幾天後,Sidney的入學資格再度遭到質疑,很多人質疑他其實從沒拿到入學資格過…。顯然把Jackson前些日子的掛保證潑了一大盆冷水。Jackson並不是第一次因為高中球員登上新聞,早在2003年時,他強力主張他的養子,來自馬利共和國的前鋒Ousmane Cisse棄學,根本不管他還沒從前一年的ACL手術中恢復。雖然後來Cisse在當年的黃金梯隊被47順位的金塊隊選走,但幾年下來在NBA訓練營流離,始終沒機會登上正式名單,Cisse現在在以色列打球,前幾個月才上過SLAM表示,體育館時可聽見砲彈打在附近的聲音….。

大約一年前,ESPN的專欄作者Scoop Jackson曾經說過Sidney是那種光是天份就足以震撼NBA的天才球員,但來到加州不過三年,就因為金錢問題惹的一身腥,Sidney的案例包含父母、教練、球鞋公司、甚至律師都想從他身上分杯羹,最後卻差點讓他落得無球可打的下場,也讓人一窺究竟美國頂尖高中生背後蘊藏多少驚人的商業利益。今天Sidney的案例讓大家很清楚看見美國高中籃壇的金錢黑暗面,他不會是唯一一位讓身邊人都流口水覬覦的球員,也絕對是所有學生運動員的警惕。

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